Astonishment and Abstract Drive: Brunella Costa’s Photographs

(Wall Street International Magazine, February 2020)



By Willy Castellanos-Simons


Walter Benjamin called optical unconsciousness that remarkable capacity of photography to “apprehend in its unconsciousness what the conscious eye—educated in the domain of representation, as José Luis Brea clarifies—finds inapprehensible: the very register of the difference and the event.”[1] It could be said that the visual world of photographer Brunella Costa (Rio de Janeiro, Brazil) travels precisely along these coordinates, roaming through the borders that delimit our capacity to perceive and, hence, to know our environment and the things that dwell therein. From the macroscopic space—a universe inhabited by whimsical figurations of shapes and colors—to the overwhelming record of unspoiled nature, devoid of any human presence, her images lead us from the amazement of encounter to sheer astonishment. They confirm the existence of a world as mysterious as it is fragile, whose ephemeral beauty seems to find not only charm, but also refuge in the photographic realm, away from the danger and indolence of human predation.


Series like Inmersion and Reinos de color bring forth suggestive figurations on particular elements of flora and fauna, captured in a record distorted by extreme close-ups. In Inmersion, the photographer focuses on the tiny Siamese fighting fish (Betta splendes) in her aquarium. She portrays them in generously detailed close-ups, in the full exuberance of their vibrant shapes and colors. The same occurs with the flowers in her garden, in the series entitled Reinos de Color. If photography is “a social rite and a protection against anxiety” as stated by Susan Sontag, the artist finds an area of comfort and creative introspection in the tranquility of her domestic space: “I don’t work quite well as a photographer in wide open spaces, crammed with traffic and people. I need to close that door to the world and find myself in my own place,” asserts Costa.


Brunella Costa | From the Series "Inmmersion"

However, in many of her images, the artistic will is also manifested as an abstract drive, or as the intention to transport the spectator to another place, towards a reality alien to the object itself. This exercise coexists as an apparent binomial with the decidedly realistic description of certain areas of the image, which are amplified in sharpness and detail under the scrutiny of the macroscopic lens. In such cases, the represented objects are multiplied by association with other images, yielding alternative relationships with the real and with a new empathy that overcomes the straightforward appropriation of the object through photographic endeavors.


In Reinos de Color, for instance, the figuration of flowers and their intense coloring evoke different associations or equivalences, a termed coined by Alfred Stieglitz—one of the most influential photographers of the twentieth century—to describe the relationship between abstraction and figuration in his well-known clouds series. As in Georgia O’Keeffe’s paintings, the long pistils crowned with stamens and the sinuous cavities defined by the petals evoke not only the corporeal sensuality of the vegetable world, but also the presence of creation and the origin of everything that is alive. The capacity for abstraction in photography—like Mathieu Harel Vivier[2] points out—is also manifested as the purpose to visualize a part of the real world previously abstracted (subtracted) from its totality. Certifying the presence of the medium—there are no doubts whatsoever that these are photographs—while opening a parenthesis of reflection on the image and its possibilities, expands the perceptual field from the obviousness of the referent to the authorial speculation pertaining to artistic practice.


Brunella Costa | From the Series "Fields of Color"

Coincidentally, abstraction as well as photography share from their own realms of study many of the contradictions and similarities that define them today. Quoting Briony Fer, author of the volume On abstraction, researcher Cecilia Fajardo points out that “(…) from its inception, abstract art was characterized by duality: ‘the relationships between matter and idea, presence and absence, the visible and the invisible, have always been contradictory and even strained, like a magnetic field of attraction and repulsion.’”[3] But in series like Inmersion and Reinos de Color, figures don’t just hide or reveal themselves in the sharpness or blurriness of their lines and volumes. In this reciprocal game of evidences and intuitions, color has substantive weight. It is a call to attention—perhaps a warning cry—but also an invitation to plunge into the infinite palette of the natural world. Brunella Costa’s color is vibrant, with strong and pure tones. Color participates with other resources in the endearing playfulness that animates her images and rescues, in complicity with the spectator, the fascination of the gaze against the indifference and stress of everyday life.


Other series still in progress like Colores de la soledad and Historias de pescadores rely on the chromatic range. On the other hand, From the Earth gathers a set of black and white images that return to the contemplative dimension of intact landscapes and the ocean, seen from the genre’s modernistic tradition in photography. These works are momentarily added to the abstract drive of the image through the use of blurriness as an expressive resource, or through formal patterns found in nature and reinterpreted in framing and shooting, thus generating arrangements and cadences of volumes and lines.


If every photograph were in its own nature a memento mori—as Sontag says— these images by Brunella Costa would be a confirmation of our arrogance before the beauty and frailty of the kingdom of this World. From the ambiguous borders of the unperceivable to grandiose natural settings—passing through the examinations of common men present in her documentary series—her pictures build up the imagery of a re-charmed space, intertwining each one of its parts into a coherent, homogeneous whole. This world of shapes and colors evoke humanist Alfonso Reyes’ words when he asserts, rescuing ancient Oriental wisdom: “The spirit of life sleeps in the mineral, dreams in the vegetable, awakens in the animal and becomes consciousness in man.”

Brunella Costa | From the Series "Immersion"

[1] Brea, José Luis. “El inconsciente óptico y el segundo obturador. La fotografía en la era de su computarización”, Antroposmoderno. https://antroposmoderno.com/antro-version-imprimir.php?id_articulo=1048 [2] Harel Vivier, Mathieu. Photographies, abstraction et réalité: l’agencement comme processus artistique. Thèse Doctorale| Université de Rennes 2, France. Novembre 2014. https://pdfs.semanticscholar.org/f1a0/7e26abb6502c39b401f06f9e27e4909043fe.pdf [3] Fajardo-Hill, Cecilia. “Abstracción Contemporánea en Latinoamérica”. https://abstractioninaction.com/wp-content/themes/aia/assets/pdf/contemporary-spanish.pdf


Asombro y pulsión abstracta: fotografías de Brunella Costa


(Wall Street International Magazine, Febrero de 2020)



Por Willy Castellanos*


Walter Bejamin denominó inconsciente óptico a esa singular capacidad de la fotografía de “aprehender, en su inconsciencia, lo que al ojo consciente -educado en el dominio de la representación, según aclara José Luis Brea- le resulta inaprehensible: el registro mismo de la diferencia y del acontecimiento”[1]. Podría decirse que el mundo visual de la fotógrafa Brunella Costa (Rio de Janeiro, Brasil) se desplaza precisamente en esas coordenadas, recorriendo las fronteras que demarcan nuestra capacidad de percibir y por ende, de conocer nuestro entorno y las cosas que lo habitan. Desde el espacio de lo macroscópico --un universo habitado por caprichosas figuraciones de formas y colores,--hasta el registro sobrecogedor de la naturaleza virgen sin asomo de la presencia humana, sus imágenes nos llevan de la sorpresa del encuentro al asombro –del griego “a” (sin) y “umbrus” (sombra), es decir, “salir de las sombras”. Estas confirman la existencia de un mundo tan misterioso como frágil, cuya belleza efímera parece encontrar no sólo encanto sino refugio en los predios de lo fotográfico, lejos del peligro y la indolencia de la depredación humana.

Series como Inmersión Reinos de vida, aportan sugestivas figuraciones sobre elementos particulares de la flora y la fauna, captadas en un registro distorsionado por el acercamiento excesivo del lente. En Inmersión, la fotógrafa enfoca su objetivo en los diminutos Luchadores de Siam (Betta Splendens) de su acuario, a los que retrata en primerísimos planos generosos en detalles, en toda la exuberancia de sus formas y colores vibrantes. Y otro tanto sucede con las flores de su jardín, en la serie titulada Campos de Vida. Si la fotografía “es un rito social y una protección contra la ansiedad” como plantea Susan Sontag, la artista encuentra en la tranquilidad del espacio doméstico una zona de confort e introspección creativa: “No funciono muy bien como fotógrafa en esos grandes espacios abiertos, atiborrados de tráfico y personas. Necesito cerrar la puerta del mundo y encontrarme con mi propio lugar” afirma Costa.

Sin embargo, en muchas de sus imágenes, la voluntad artística se manifiesta también como pulsión abstracta, o como intención de transportar al espectador hacia otro lugar, hacia una realidad ajena al objeto en sí mismo. Un ejercicio que coexiste en aparente binomio, con la descripción decididamente realista de ciertas zonas de la imagen que se amplifican en nitidez y detalles bajo el escrutinio del lente macroscópico. En estos casos, los objetos representados se multiplican por asociaciones en otras imágenes, produciendo relaciones alternativas con lo real  y una nueva empatía que supera la sencilla apropiación del objeto a través del procedimiento fotográfico. 

En Reinos de Vida por ejemplo, las figuraciones de las flores y su intenso colorido evocan diferentes asociaciones o Equivalencias, un término acuñado por Alfred Stielglitz --uno de los fotógrafos más influyentes del siglo XX-- para describir las relaciones entre abstracción y figuración en su conocida serie de las nubes. Como sucede en las pinturas de Georgia O’Keeffe, los largos pistilos coronados de estambres y las cavidades sinuosas definidas por los pétalos no sólo evocan la sensualidad corpórea del mundo vegetal, sino la presencia de la creación y el origen de todo lo vivo. La capacidad de abstracción en la fotografía --según señala Mathieu Harel Vivier[2]-- se manifiesta también como el propósito de visualizar una parte del mundo real previamente abstraído (sustraído) de su totalidad. Un ejercicio que certifica la presencia del medio –no hay duda de que se trata de fotografías—, abriendo un paréntesis de reflexión en torno a la imagen y a sus posibilidades de extender el campo perceptivo desde la obviedad del referente a la especulación autoral propia del ejercicio artístico.

Coincidentemente, tanto abstracción como fotografía comparten desde sus propios ámbitos de estudio, no pocas de las contradicciones y similitudes que hoy día las definen. Citando a Briony Fer, autor del libro Sobre la abstracción, la investigadora Cecilia Fajardo señala: “(…) desde su incepción, el arte abstracto fue caracterizado por la dualidad: ‘las relaciones entre la materia y la idea, entre la presencia y la ausencia, lo visible y lo invisible, siempre han sido contradictorias y hasta tensas, como un campo magnético de atracción y repulsión’”[3]. Pero, en series como Inmersión Campos de vida, las figuras no sólo se ocultan o revelan en la nitidez o el desenfoque de sus líneas y volúmenes. En este rejuego recíproco de evidencias e intuiciones, el color tiene un peso sustantivo. Es un llamado de atención –tal vez un grito de alerta - pero también, una invitación a sumergirse en la paleta infinita del mundo natural. El de Brunella Costa es un color vibrante, de claves altas y puras. Un color que participa junto con otros recursos, en esa lúdica entrañable que anima a sus imágenes y que rescata en un juego cómplice con el espectador, la fascinación de la mirada ante la indiferencia y el stress de la vida cotidiana.

Otras series aún en proceso como Colores de la soledad e Historias de pescadores también se valen del registro cromático, mientras From the Earth agrupa un conjunto de imágenes en blanco y negro que retoman la dimensión contemplativa del paisaje virgen y del océano, vistos desde la tradición modernista del género en la fotografía. Estos trabajos se suman por momentos a la pulsión abstracta de la imagen a través del desenfoque como recurso expresivo, o bien desde el hallazgo de patrones formales presentes en la naturaleza y reinterpretados a partir del encuadre y de la toma, generando arreglos y cadencias de volúmenes y líneas.

Si toda fotografía es por naturaleza propia memento mori, como afirma Sontag, estas imágenes de Brunella Costa vendrían a confirmar nuestra soberbia ante la belleza y la fragilidad del Reino de este mundo. Desde las fronteras ambiguas de lo imperceptible hasta los grandes escenarios naturales --pasando por el registro del hombre común presente en sus series documentales--, sus postales construyen el imaginario de un espacio reencantado, entretejiendo cada una de sus partes en un todo coherente y homogéneo. Un mundo de formas y colores que evoca las palabras del humanista Alfonso Reyes cuando afirma, rescatando la antigua sabiduría oriental: “El espíritu de la vida duerme en el mineral, sueña en el vegetal, despierta en el animal, y se hace consciencia en el hombre”.

[1] Brea, José Luis. “El inconsciente óptico y el segundo obturador. La fotografía en la era de su computarización”, Antroposmoderno. https://antroposmoderno.com/antro-version-imprimir.php?id_articulo=1048 [2] Harel Vivier, Mathieu. Photographies, abstraction et réalité: l’agencement comme processus artistique. Thèse Doctorale| Université de Rennes 2, France. Novembre 2014. https://pdfs.semanticscholar.org/f1a0/7e26abb6502c39b401f06f9e27e4909043fe.pdf [3] Fajardo-Hill, Cecilia. “Abstracción Contemporánea en Latinoamérica”. https://abstractioninaction.com/wp-content/themes/aia/assets/pdf/contemporary-spanish.pdf

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